CONCEPTO:
Una red de área ancha o WAN (Wide Área Network) es una colección de LAN interconectadas. Las WAN pueden extenderse a ciudades, estados, países o continentes. Las redes que comprenden una WAN utilizan routers con direccionamiento Dinámico para dirigir sus paquetes al destino apropiado. Los encaminadores son dispositivos hardware que enlazan diferentes redes para proporcionar el camino más eficiente para la transmisión de datos. Estos encaminadores están conectados por líneas de datos de alta velocidad, generalmente, líneas telefónicas de larga distancia, de manera que los datos se envían junto a las transmisiones telefónicas regulares.
Muchas WAN son construidas por y para una organización o empresa particular y son de uso privado, otras son construidas por los proveedores de Internet para proveer de conexión a sus clientes.
Hoy en día Internet proporciona WAN de alta velocidad, y la necesidad de redes privadas WAN se ha reducido drástica mente mientras que las VPN que utilizan cifrado y otras técnicas para hacer esa red dedicada aumentan continuamente.
Normalmente la WAN es una red punto a punto, es decir, red de paquete conmutado. Las redes WAN pueden usar sistemas de comunicación vía satélite o de radio. Fue la aparición de los portátiles y los PDA´s la que trajo el concepto de redes inalámbricas.
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CARACTERISTICAS:
Operan dentro de un área geográfica extensa.
Permite el acceso a través de interfaces seriales que operan a velocidades mas bajas.
Suministra velocidad parcial y continua.
Conecta dispositivos separados por grandes distancias, incluso a nivel mundial.
Una red WAN es el Internet al que todos nos conectamos.
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Ventajas de una red WAN:
Las WAN pueden utilizar un software especializado para incluir mini y macrocomputadoras como elementos de red, Puede llegar a utilizar enlaces de satélites, fibra óptica, aparatos de rayos infrarrojos y de enlaces
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Desventajas de una red WAN:
Los equipos deben poseer gran capacidad de memoria, si se quiere que el acceso sea rápido. Y tiene Poca seguridad en las computadoras infección de virus, eliminación de programas, entre otros.

Tipos de topologias de redes WAN:
Punto a Punto
En esta topología cada nodo se conecta a otro a través de circuitos dedicados, es decir, canales que son arrendados por empresas o instituciones a las compañías telefónicas. Estos canales están siempre disponibles para la comunicación entre los dos puntos.
Esta configuración es solo funcional para pequeñas WANs.
Anillo
En esta topología de anillo cada nodo es conectado a otros dos más formando un patrón de anillo . Esta topología tiene dos ventajas: por un lado si existe algún problema en las conexiones en un cable, la información le sigue llegando al nodo usando otro recorrido y si algún nodo esta muy ocupado el tráfico se puede derivar hacia otros nodos.
Estrella
En esta configuración un nodo actúa como punto central de conexión para todos los demás, permitiendo así que en caso de que exista un fallo en alguno de los cables los demás nodos no pierdan conexión con el nodo central. La principal desventaja de esta topología es que algún problema que exista en el nodo central se convierte en un desastre total para la red ya que se pierde la conexión de todos los nodos.
Malla
En esta topología la esencia es buscar la interconexión de los nodos de tal manera que si uno falla los demás puedan redireccionar los datos rápida y fácilmente. La principal desventaja de las redes tipo malla es su costo.
Arbol
Topologia de red en la que los nodos están colocados en forma de árbol. Desde una visión topológica, la conexión en árbol es parecida a una serie de redes en estrella interconectadas salvo en que no tiene un nodo central.
Bus
También conocida como topología lineal de bus, es un diseño simple que utiliza un solo cable al cual todas las estaciones se conectan. La topología usa un medio de transmisión de amplia cobertura.

La próxima generación de optimización WAN necesita incluir:
Herramientas de visibilidad de red que muestre que se esta ejecutando en la red;
Seguridad funcional para asegurar el trafico en la red; y
Tecnología que mejore el rendimiento de todas las aplicaciones, incluyendo video, contenido estático, aplicaciones de la nube, aplicaciones web y otras aplicaciones de tiempo no real y tiempo real.

Esto llevara la optimización WAN de ser una tecnología táctica usada para resolver algunos problemas de rendimiento de aplicaciones a una tecnología estratégica que resolverá la mayoría de los problemas de rendimiento Y para una mayor utilidad de la próxima generación WAN.